Connexi Podcast: De drie belangrijkste kantelmomenten van Filip Smet (Road21)

March 22, 2021

Filip Smet: “If you’re the smartest person in the room, you’re in the wrong room. Je moet je continu omringen met mensen die slimmer en beter zijn dan jezelf.”

Filip Smet

Filip Smet, CEO van Road21, kreeg destijds een duwtje in de rug van zijn schoonfamilie. Met de woorden ‘Wat heb je te verliezen?’ waagde hij de sprong naar het ondernemerschap. Van niets naar iets. Hij blikt dan ook tevreden terug op zijn beginjaren als ondernemer: niet nadenken, gewoon doen en dan achteraf evalueren. Over de jaren heen evolueerde hij van ondernemer naar manager … en dan terug naar ondernemer. Alles begint namelijk bij zelfkennis: hij krijgt bakken energie van zijn rol als ondernemer en kiest daarom resoluut voor het ondernemerspad.

Smets passie voor technologie en ondernemerschap werd aangewakkerd tijdens zijn Erasmus in Zuid-Korea. Hij is leergierig en draagt persoonlijke groei dan ook hoog in het vaandel. “De dag waarop je zegt dat je alles kent, is de dag waarop je achteruitgaat”, aldus Smet. In het begin was hij hard gefocust op cijfermatige groei, wat uiteraard nodig is om een bedrijf te kunnen uitbouwen, maar die kwantitatieve doelstellingen evolueerden langzaam maar zeker naar kwalitatieve doelstellingen: Wat drijft mij? Waar word ik gelukkig van? Dit zijn de drie kantelmomenten die hem gemaakt hebben tot de ondernemer die hij vandaag is:

Niet nadenken, gewoon doen

Als afgestudeerde werkte Smet heel even bij IBM, maar dat stilde zijn honger niet. Hij wilde ondernemen, maar kon niet echt rekenen op steun in zijn omgeving. “Veel mensen zeiden: ‘Oei, wat ga je nu doen?’ Dat zorgde net voor peper in mijn gat.” Het was zijn schoonvader die hem aanspoorde: “Wat heb je te verliezen?” Smet startte Interhost Solutions, een hostingbedrijf, op zonder al te grote investeringskost. “Het mooie aan hosting? Dat is een heel recurrent bedrijfsmodel. Vanaf het moment dat je een klant hebt, heb je die meteen voor vijf tot tien jaar. Zolang de service goed zit en de prijs correct is, heb je een heel waardevol klantenbestand. Mensen veranderen ook niet graag van hostingomgeving.”

“Veel mensen in mijn omgeving zeiden: ‘Oei, wat ga je nu doen?’ Dat zorgde net voor peper in mijn gat.”
Filip Smet

Helaas was de hostingmarkt reeds aan het consolideren. Aan de ene kant heb je grote spelers, zoals Combell, die heel veel portefeuilles opkopen. Aan de andere kant heb je de grote jongens, zoals Amazon Web Services. Daarom evolueerde Interhost Solutions al snel naar Lemon, een allround software development bedrijf. Pas dan kwamen de eerste grote projecten binnen. “Eigenlijk was het al vanaf dag één de bedoeling om eigen producten te ontwikkelen. Dat zorgt voor continue vernieuwing in je bedrijf.”

“In het begin ken je heel wat pieken. Die groei is zeer leuk. Je doet ook alles op dat moment: van wc’s kuisen tot projecten verkopen. Dat maakt het net zo leuk: je bent verantwoordelijk voor je eigen vorming.”

Die eerste jaren vergelijkt hij graag met een harmonica: “In het begin ken je heel wat pieken. Die groei is zeer leuk. Je doet ook alles op dat moment: van wc’s kuisen tot projecten verkopen. Dat maakt het net zo leuk: je bent verantwoordelijk voor je eigen vorming.”

Van ondernemer naar manager

Toen zijn bedrijf groeide van vijf naar dertig medewerkers voelde hij zijn rol veranderen van ondernemer naar manager. “Alles wat in dat koppeke zat, moest ik plots heel duidelijk delegeren en structureel opvolgen.” Bovendien zorgde dat ervoor dat zijn organisatie een hele andere organisatie werd. “Ik zag dat sommige mensen niet meer mee konden. Ik had bepaalde mensen laten doorgroeien naar posities die ze eigenlijk niet aankonden. Het is niet omdat je een hele goeie technieker bent, dat je daarom een hele goeie CTO bent.” Dat was een fase waar hij knopen moest doorhakken en waar hij zeer kieskeurig moest zijn in de mensen die hij rondom zich zette om verder te kunnen groeien.

“Ergens wil je dat niet loslaten, want dat is je baby. Dat is echt het moeilijkste wat ik tot nu toe gedaan heb. Maar als je misbaar bent, dan heb je pas echt waarde gecreëerd als ondernemer.”

Filip Smet

Door zich te omringen met de juiste mensen maakte hij zichzelf misbaar. “Ergens wil je dat niet loslaten, want dat is je baby. Dat is echt het moeilijkste wat ik tot nu toe gedaan heb. Maar als je misbaar bent, dan heb je pas echt waarde gecreëerd als ondernemer.” Volgens Smet is het hierbij belangrijk om complementaire profielen te zoeken. “Neem geen mensen aan waarvan je denkt: die lijken op mij.”

Van manager terug naar ondernemer

De overgang van Lemon naar Road21 heeft Smet veel vrijheid gegeven. “We hadden beslist om de naam niet verder door te trekken en alles samen te gooien met een goede vriend van mij. Road21 gaf mij de mogelijkheid om terug meer met dat ondernemerschap bezig te zijn, en minder met dat operationele.” Road21 is een ecosysteem dat zijn bedrijven toegang biedt tot innovatiefinanciering, technologische hulpmiddelen, een groot netwerk en praktische ondersteuning om hun groei te versnellen – en dat zonder investeerders! “Het is een proeftuin geworden van ondernemerschap in technologie – en da’s plezant! We willen ondernemerschap kunnen stimuleren op onze manier.”

“Road21 gaf mij de mogelijkheid om terug meer met dat ondernemerschap bezig te zijn, en minder met dat operationele.”

Ook hier legt hij de nadruk op het feit dat je je moet laten omringen door de juiste mensen. Dit keer geen medewerkers, maar collega-ondernemers. “If you’re the smartest person in the room, you’re in the wrong room. Je moet je continu omringen met mensen die slimmer en beter zijn dan jezelf.”

Tot slot geeft Smet nog enkele wijze woorden mee aan collega-ondernemers: “Niet te veel twijfelen, gewoon doen en dan achteraf evalueren. Voor mij heeft dat hele mooie dingen teweeggebracht. Misschien hier en daar ook wel minder mooie dingen, maar ook daar leer je uit. Het is vooral belangrijk om positief ingesteld te zijn. Ik geloof ook wel in selffulfilling prophecy: je moet durven dromen om het waar te maken. Als je positief ingesteld bent en het gewoon probeert: wat is dan het ergste dat je jezelf kwalijk kunt nemen? Het meeste leer je uit ervaringen, maar je moet die ervaringen wel durven aangaan. Je moet die eerste stap durven zetten.”

Benieuwd naar wat Filip Smet nog meer te vertellen heeft?

Beluister of bekijk dan hier de volledige podcast.

Gerelateerde blogposts

Ontvang maandelijks inzichten over de uitdagingen van ondernemers