Connexi Podcast: De drie belangrijkste kantelmomenten van Katrien Devos (EVA-fonds)

May 3, 2021

Katrien Devos: “Onze kleinkinderen gaan geen job meer moeten zoeken. Die gaan hun eigen job creëren en van project naar project  gaan.”

Katrien Devos, medeoprichtster van het EVA-fonds, heeft niet één maar wel honderd dromen. Stel dat er één mislukt, dan heeft ze er nog negenennegentig die wél kunnen slagen. Dat getuigt niet alleen van creativiteit, maar ook van een positieve ingesteldheid. Deze ondernemer pur sang verkocht haar ‘baby’ HR Builders twee jaar geleden en gaat nu als social entrepreneur door het leven. Met het EVA-fonds, een spreekbuis voor alle onderwijsinnovatie in België, gaat ze de uitdaging aan om te ondernemen in het (conservatieve) onderwijs.

Over de jaren heen heeft Devos verschillende hoedjes opgezet: die van hr-freelancer, die van succesvolle ondernemer en die van social entrepreneur. “Als men mij - als succesvolle ondernemer - vroeg: Naar wie kijk jij op? Dan was mijn antwoord steevast: social entrepreneurs.” Waarom? “Ja, die doen het maar zonder dat ze er zelf beter van worden”, legt Devos uit. De sleutel tot succesvol ondernemen? Je omringen met de juiste mensen en niks beloven dat je niet kan. Say what you do and do what you say. Dit zijn de drie kantelmomenten die haar gemaakt hebben tot de ondernemer die ze vandaag is:

1. De opstart van HR Builders

Devos startte haar ondernemerschap als hr-freelancer, en merkte al snel dat ze meer wou. Tijdens het connecteren met mensen en na wat analyseren kwam ze tot de vaststelling dat ze barstte van energie wanneer ze zichzelf verkocht aan een klant. Het zaadje was geplant. Het was uiteindelijk haar coach Christophe die haar een duwtje in de rug gaf: “Katrien, doe dat toch gewoon, alleen. Waarom zit jij te zoeken naar een partner? De volgende keer dat iemand jou opbelt, dan zeg je gewoon: Neen, ik kan dat niet doen, maar ik kan wel iemand voor jou vinden die dat kan doen.” Zo gezegd, zo gedaan! Nog voor HR Builders als vennootschap bestond, had ze al haar eerste klant.

Terwijl haar klantenportfolio aandikte, stootte ze al snel op een groot probleem: “Ik betaalde mijn zelfstandigen te snel in verhouding met dat we zelf betaald werden.” Een negatieve cashflow kon ervoor zorgen dat ze failliet kon gaan. Ze stapte naar de banken, maar die wilden totaal niet meegaan in het nemen van een berekend risico. “Uiteindelijk kon ik mij dan richten tot een bevriend ondernemer die mij sneller betaald heeft dan eigenlijk moest. Ik probeer nu die persoon te zijn voor anderen. Met COVID-19 zijn er ook x-aantal ondernemers in de problemen geraakt, dus ik steun hen financieel. Ik ben toen ook geholpen geweest, en dat vergeet je niet. Je netwerk is cruciaal als ondernemer.”

“Met COVID-19 zijn er ook x-aantal ondernemers in de problemen geraakt, dus ik steun hen financieel. Ik ben toen ook geholpen geweest, en dat vergeet je niet. Je netwerk is cruciaal als ondernemer.”

Eenmaal de gemoedsrust teruggekeerd was, kon ze HR Builders uitbouwen … met freelancers: “Ik heb ervoor gekozen om mijn organisatie vooral uit te bouwen met freelancers. Dat heeft vooral te maken met het feit dat ik zo hou van die mentaliteit. Zelfstandigen en ondernemers nemen veel meer hun eigen loopbaan en leven in handen, en dat is eigenlijk waarop ik verliefd ben.” Uiteindelijk werd het een gezellige bende van wel 130 freelancers. Dat wil uiteraard ook zeggen dat ze een contract aangeboden kregen. “Dat zou ik ook wel echt iedereen aanraden, want contracten heb je voor als het slecht gaat.” Goede afspraken maken goede vrienden! “Onze kleinkinderen gaan geen job meer moeten zoeken. Die gaan hun eigen job creëren en van project naar project te gaan.”

2. Terug in balans

Toen ze de switch maakte van hr-freelancer naar HR Builders heeft ze keihard gewerkt om haar organisatie te laten groeien en bloeien. Alle ontspanning werd uitgeschakeld, en dat heeft zijn tol geëist: “In 2013 was het liefste wat ik wou doen, de stekker eruit trekken: zes maanden in mijn bed kruipen en er niet meer uitkomen. Dat gevoel had ik.” Natuurlijk is dat geen evidentie met een organisatie. “Dan heb ik kleine stapjes gezet met mijn energiecoach Nadine Van der Aa van Equinox: geen cafeïne meer, voedingssupplementen nemen … Ik veranderde in zes maand tijd van een workaholic naar iemand met tijd voor powernaps.” Een serieuze ommezwaai in levensstijl heeft haar uit de burn-out gevarenzone gehaald.

“In 2013 was het liefste wat ik wou doen, de stekker eruit trekken: zes maanden in mijn bed kruipen en er niet meer uitkomen. Dat gevoel had ik.”

Katrien Devos

Jammer genoeg is dat nog steeds een topic waar een taboe op rust: “Ik denk dat mensen dat zien als falen. Maar niemand is super(wo)man hé! We zijn allemaal maar mensen die op tijd en stond naar het toilet moeten en slaap nodig hebben. Je moet hard werken, maar dat wil daarom niet zeggen non-stop.”

3. De weg naar vrijheid

HR Builders was een succes, waardoor ook andere ondernemers interesse toonden in haar bedrijf. In het begin hield ze resoluut de boot af: HR Builders was haar ‘baby’. Opnieuw was het haar coach Christophe die haar aanspoorde in 2018 om toch eens te luisteren. En zo kwam van het één het ander: “Na tien jaar was het wel een goed moment om een waardering te laten doen van m’n bedrijf. Als je dat doet, dan licht je ook de CEO in. Zo bleek dat hij ook interesse had, wat me natuurlijk flatteerde.” Waar vroeger iedereen om fronste, werd nu om gevochten: een community van freelancers. “Het concept van een freelancer geraakte volledig ingeburgerd. Waar veel bedrijven de boot van freelancers gemist hadden, en dus helemaal niet geïnvesteerd hebben in een community van freelancers, was mijn bedrijf plots zeer waardevol.” Bedrijven zagen plots de waarde in van het flexibel werken en het werken met mensen die zelfsturend en zelfredzaam zijn.

“Waar veel bedrijven de boot van de freelancers gemist hadden, en helemaal niet geïnvesteerd hebben in een community van freelancers, was mijn bedrijf plots zeer waardevol.”

“En ineens stond ik niet meer als voorwaarde in de deal. Dat was verrassend!” Ze kon als het ware haar vrijheid ruiken. Haar traject viel dan ook niet te onderschatten: “Na tien jaar begon het toch wel door te wegen om de enige hoofdaandeelhouder van het bedrijf te zijn. Als ik mezelf op mijn sterfbed zou vragen: Waar ben ik nu trots op? Dan zou ik wel zeggen: Naar honderd man gaan op eigen kracht, zonder extern kapitaal.” Met andere woorden: ze is ingegaan op de verkoop. “Ja, en wat doe je dan? Ademhalen. De vrijheid om zelf je agenda te kunnen bepalen; daar heb ik écht van genoten.” Ondertussen wil ze haar stempel drukken op het onderwijs met het EVA-fonds en gaat ze door het leven als social entrepreneur.

Tot slot geeft Devos nog enkele wijze woorden mee aan collega-ondernemers: “Als je connecteert, wees aanwezig. Probeer er te zijn als je gaat, als je er bent, als je in een gesprek bent. Ik denk dat dat heel belangrijk is.” Een korte maar krachtige boodschap!

Benieuwd naar wat Katrien Devos nog meer te vertellen heeft?

Beluister of bekijk hier de volledige podcast.

Gerelateerde blogposts

Ontvang maandelijks inzichten over de uitdagingen van ondernemers